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Les baleines : les règles d'observation

Baleines à bosse

Comme chaque année, les baleines à bosse sont de retour dans les eaux de Nouvelle-Calédonie : elles viennent s’y accoupler et mettre bas. Les eaux du grand lagon sud sont une zone privilégiée pour leur observation.

 

Pourquoi viennent-elles en Nouvelle-Calédonie ?

Après avoir fait des réserves de nourriture dans les eaux froides de l’antarctique, les baleines viennent dans les eaux plus chaudes de Nouvelle-Calédonie. Elles s’y accouplent et les femelles reviendront l’année suivante pour y mettre bas. En effet, les températures, plus chaudes, y sont propices pour la naissance et le développement des baleineaux.

 

Les baleines à bosse sont réparties en plusieurs populations distinctes, isolées géographiquement, et qui ne se reproduisent pas entre elles. Les scientifiques dénombrent quatre stocks reproducteurs dans l’hémisphère Nord et sept dans l’hémisphère Sud. Ce sont donc les mêmes familles qui reviennent chaque année en Nouvelle-Calédonie

 

C’est quoi une baleine à bosse ?

C’est un mammifère à sang chaud, qui appartient à l’ordre des cétacés.

Elle respire l’air grâce à des poumons.

11 mois après l’accouplement, elle donne naissance à un petit qu’elle nourrit avec le lait de ses mamelles.

Son nom scientifique, Megaptera novaeangliae, signifie « grande aile » : en effet, ses nageoires pectorales sont très grandes, et peuvent atteindre 5 mètres.

Une baleine peut mesurer jusqu’à 16 mètres et peser 40 tonnes.

Avant de plonger, la baleine à bosse arque fortement son dos, formant ainsi une grosse bosse à la surface : son nom commun vient de là.

[Photo baleine en train de sonder]

 

Les menaces

Les baleines ont longtemps été chassées pour leur viande, leur huile et même leurs glandes. Depuis 1986, leur chasse est interdite mais certains pays continuent à les chasser.

D’autres menaces pèsent sur ces mammifères. Outre la pollution des océans qui fragilisent ces géants des mers, les activités humaines ont un impact direct : l’observation des baleines est susceptible de modifier le comportement des baleines dérangées par une activité en augmentation. Les bruits et les ondes générés par les moteurs de navire ou les explosions sous-marines perturbent la communication et l’orientation des baleines. Les collisions avec les bateaux sont également fréquentes : les marques laissées par les hélices en sont le témoin. Les filets fantômes sont également un piège pour les baleines : une fois empêtrées dedans, les baleines se noient…

 

Que dit la réglementation ?

La baleine à bosse est une espèce protégée en Nouvelle-Calédonie (art. 240-1 du code de l’environnement). Son observation et son approche sont donc réglementées afin de ne pas la déranger. Le non-respect de cette réglementation est une infraction punie par une amende allant jusqu’à 89 499 F.

Plus de renseignement : lien vers code de l’environnement sur site internet de la province Sud.

 

Une charte pour observer sans déranger

En 2008, la province Sud a élaboré une charte avec les professionnels du tourisme pour permettre le développement d’une pratique durable du whale watching. Cette charte volontaire repose sur des temps d’observation encadrée et limitée des baleines, permettant à tous de les admirer sans les déranger.

Les professionnels qui y adhèrent reçoivent chaque année une formation et sont identifiées par un pavillon [photo pavillon].

Plus de renseignement : http://www.maisondulagon.nc/

 

La baleine et l’igname

Pour les clans de l’île Ouen, la baleine à bosse est un animal sacré et protecteur : sa vie est intimement liée à la tradition kanak. Elle rythme et structure le calendrier de l'igname, dont le cycle détermine la date des grands évènements (sacre du chef, mariage, alliances…).

A l’arrivée des baleines et à l’observation des premiers souffles (juin à juillet), les hommes défrichent, désherbent, brûlent et préparent le billon qui recevra la semence.

Les sauts des baleines donnent le tempo pour mettre l’igname en terre (août à octobre). L’igname progresse lentement vers sa maturité et sera récoltée entre avril et juin.


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